‘Él nos cambió’: la extraordinaria vida del famoso puma P-22 | los Angeles

He fue un símbolo, la cara de una campaña, un tema de canciones y una inspiración para toda una ciudad. Pero P-22, el león de montaña más famoso de Los Ángeles, y muy posiblemente del mundo, también era solo un gato, y el gato se había vuelto muy viejo.

Al final, fue deshecho por la misma ciudad que lo amaba. Abandonado en un parque rodeado de vecindarios urbanos y autopistas, sin acceso a su área de distribución natural ni la perspectiva de una pareja, se enfermó y comenzó a actuar de manera errática. El sábado, después de llevarlo a un control de salud, los funcionarios de vida silvestre dieron el difícil paso de sacrificarlo.

La muerte de P-22 provocó una oleada de dolor y respeto por la salvaje influenciadora que se convirtió en una celebridad internacional. Los dolientes se reunieron en Griffith Park, el parque en Hollywood Hills al que llamó hogar durante 10 años, y las redes sociales se inundaron de tributos. El gobernador de California intervino y dijo que su «supervivencia en una isla desierta» había «cautivado al mundo».

El biólogo Francis Appiah, especialista en mitigación de Caltrans, usa una mascarilla con la imagen de P-22.
El biólogo Francis Appiah, especialista en mitigación de Caltrans, usa una mascarilla con la imagen de P-22. Fotografía: Damián Dovarganes/AP

El simple hecho de saber que un gran felino andaba por ahí, acechando en la noche bajo el letrero de Hollywood, reconfortó a las personas que habían llegado a amarlo. Es inusual que una ciudad aliente a un depredador ápice en su medio, pero su vida reflejó lo mejor de Los Ángeles: inclusión, alegría y vivir en armonía con el mundo natural.

«Él nos cambió», escribió Beth Pratt, directora regional de California de la Fundación Nacional para la Vida Silvestre, quien pasó la última década trabajando y defendiendo el P-22, en un recuerdo.

“Nos hizo más humanos, nos hizo conectar más con ese lugar salvaje en nosotros mismos. Somos parte de la naturaleza y él nos lo recordó. Incluso en la ciudad que nos dio Carmeggedon, donde pensábamos que lo salvaje había sido desterrado hace mucho tiempo, P-22 nos recordó que todavía está aquí”.

El viaje de P-22 a Griffith Park comenzó a muchas millas de distancia en las montañas de Santa Mónica, en las afueras de la ciudad de Los Ángeles. P-22 nació alrededor de 2010, y su nombre deriva de un estudio de los pumas de la zona. P significa puma, mientras que el número corresponde al gato individual que está siendo rastreado por los biólogos del Servicio de Parques Nacionales.

En algún momento alrededor de 2012, P-22 dejó las montañas de Santa Mónica y emprendió un extraordinario viaje de 50 millas que lo llevó a través de dos importantes autopistas de Los Ángeles, evadiendo el tráfico y la detección humana. Eventualmente encontró el desierto de Griffith Park para establecer su rango: con 8 millas cuadradas, era probablemente el territorio de itinerancia más pequeño de cualquier león de montaña conocido (el territorio de un gato macho es típicamente 150 millas cuadradas).

Una imagen de la cámara trasera del P-22 en Los Ángeles, 2012.
Una imagen de la cámara trasera del P-22 en Los Ángeles, 2012. Fotografía: Reuters

P-22 saltó a la fama después de ser filmado en Griffith Park hace una década. Pronto le colocaron un collar para rastrear sus movimientos, y la ciudad comenzó a enamorarse. Pratt señala que en cualquier otra parte del país, P-22 probablemente habría sido removido o asesinado. En Los Ángeles se hizo famoso. Se tatuó la cara de él en el brazo y lo apodó «el Brad Pitt de los leones de montaña»: guapo, enigmático y desafortunado en el amor (nunca encontró pareja porque se separó de los de su clase en el parque).

El gran felino vivió una vida mayormente tranquila: comía ciervos, deambulaba por la noche, en presencia de millones de humanos, pero rara vez se lo veía. Cuando apareció a lo largo de los años, por ejemplo, cuando se comió un koala anciano en el zoológico de Los Ángeles o cuando deambuló por las casas en los barrios residenciales como Los Feliz y Silverlake, fue celebrado.

Fue solo este año que las cosas comenzaron a fallar. En mayo hubo un indicio de problemas, dijo Pratt, cuando las fotos públicas de él mostraron que su cola se veía delgada, posiblemente con sarna. Pero seguía cazando ciervos y comportándose normalmente, por lo que no había razón para llevarlo a una evaluación.

Un par de fotografías proporcionadas por el Servicio de Parques Nacionales muestran al puma del sur de California conocido como P-22, a la izquierda, en marzo de 2014 cuando sufría de sarna, y a la derecha en diciembre de 2015, sin lesiones ni costras.
Un par de fotografías proporcionadas por el Servicio de Parques Nacionales muestran al puma del sur de California conocido como P-22, a la izquierda, en marzo de 2014 cuando sufría de sarna, y a la derecha en diciembre de 2015, sin lesiones ni costras. Fotografía: AP

Luego, en noviembre, P-22 mató a un chihuahua y atacó a varios otros perros, muy cerca de los humanos. Durante 10 años, había utilizado todo Griffith Park como su hábitat, y solo realizaba breves visitas a las zonas urbanas. De repente, estaba durmiendo en patios traseros y buscando animales pequeños como mapaches o mascotas para comer. “Ese fue como el primer paso en un cambio rápido y radical en el comportamiento†, dice Pratt. «Se había desesperado y ahora sabemos por qué».

Los escaneos y las pruebas realizadas por los veterinarios confirmaron algunas noticias serias: P-22 había sido atropellado por un automóvil, lesionándose el ojo derecho y herniando sus órganos en la cavidad torácica. Sus riñones estaban en etapa dos de falla. Su peso era de solo 90 libras, mucho más bajo que las 120 libras que debería haber pesado. Un parásito de la piel, probablemente contagiado de gatos domésticos, le estaba causando una gran angustia y dolor.

Una foto proporcionada por el departamento de pesca y vida silvestre de California muestra al P-22 transportado a un centro de cuidado de animales salvajes el 12 de diciembre.
Una foto proporcionada por el departamento de pesca y vida silvestre de California muestra al P-22 transportado a un centro de cuidado de animales salvajes el 12 de diciembre. Fotografía: AP

Pratt agrega que los funcionarios estatales de vida silvestre estaban tratando de encontrar un santuario de gatos para P-22, hasta que obtuvieron el análisis completo de su salud en deterioro. Entonces quedó claro: estaba sufriendo, y la eutanasia era la opción humanitaria.

Dejando atrás un legado

La vida de P-22 se convirtió en un símbolo de la necesidad de cruces de vida silvestre para reconectar hábitats fragmentados por el desarrollo humano. Y los cambios inspirados por él ya están en marcha.

Fue el rostro de la recaudación de fondos para uno de los cruces de vida silvestre más grandes del mundo, que comenzó a construirse a principios de este año y conectará dos partes de la cordillera de Santa Mónica. El cruce elaborado permitirá a los parientes de P-22, junto con animales, desde lagartos hasta pájaros, aumentar su rango y permitir una mayor diversidad genética. Los conservacionistas dicen que tales cruces son esenciales para ayudar a las especies a mantener el hábitat y reducir la posibilidad de que mueran en las carreteras.

Amy Silver, voluntaria de la Federación Nacional de Vida Silvestre, lleva un recorte de cartón de un león de montaña durante una ceremonia de inauguración del Wallis Annenberg Wildlife Crossing en Agoura Hills, California, en abril.
Amy Silver, voluntaria de la Federación Nacional de Vida Silvestre, lleva un recorte de cartón de un león de montaña durante una ceremonia de inauguración del Wallis Annenberg Wildlife Crossing en Agoura Hills, California, en abril. Fotografía: Marcio José Sánchez/AP
Kate Ekman, voluntaria de la Federación Nacional de Vida Silvestre, obtiene una vista desde lo alto de una colina de la construcción del Wallis Annenberg Wildlife Crossing.
Kate Ekman, voluntaria de la Federación Nacional de Vida Silvestre, obtiene una vista desde lo alto de una colina de la construcción del Wallis Annenberg Wildlife Crossing. Fotografía: Marcio José Sánchez/AP

Si bien Pratt había estudiado a P-22 durante años, lo conoció por primera vez el día de su muerte. En sus momentos finales, las dos especies se miraron a los ojos durante mucho tiempo. Pratt le dijo a P-22 que lo amaba, que el mundo lo amaba y que nunca dejaría de trabajar para asegurarse de que las circunstancias de su vida, la falta de conectividad del hábitat, nunca le sucedieran a otro gato.

«No creo que nunca en la historia un puma salvaje haya tenido a una mujer rubia sentada a su lado llorando a mares», dice. «Creo que nos comunicamos con los animales, y creo que eso lo ayudó».

¿Podría haber otro P-22, un gato que cruzó las autopistas para vivir en un parque urbano? Pratt dice que es poco probable. “Estos animales son individuos, con personalidades y emociones”, dice. Se necesita una personalidad rara de un gato para pasear por Sunset Boulevard”. Pratt dice que una celebración más grande de su vida se llevará a cabo en Los Ángeles en 2023.

«Él ha cambiado a la gente para que vea la vida silvestre de manera diferente, lo cual es increíble», dice Pratt. «Porque cuando el próximo animal salvaje necesite nuestra ayuda, la gente pensará en P-22».

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